Le télégraphe de Chappe

Sous la Révolution française, les modes de transmissions vont évoluer. En 1793, alors que la guerre civile fait rage dans l’ouest de la France, l’abbé Claude Chappe remarque que les paysans vendéens, en lutte avec les armées révolutionnaires, échangent des signaux très rapidement en positionnant les ailes de leur moulin en fonction d’un code convenu à l’avance. Il crée alors un système télégraphique, qui sera mis en service en 1794 et qui couvrira pour longtemps le territoire national.

Son procédé est basé sur l’utilisation d’un certain nombre de stations construites sur des points hauts du territoire. Dans chaque station, un transmetteur observe à la lunette les signaux émis par son correspondant amont et les retransmet un par un vers son correspondant aval, à l’aide d’une machine comportant trois bras articulés. A chaque position de ces trois bras correspond un signal, traduisible via un répertoire. Le procédé est discret, puisque le répertoire est tenu secret : les opérateurs eux-mêmes ne connaissent pas la signification des différentes positions qu’ils reproduisent.Analysant ses défaites, la Convention perçoit l’intérêt militaire du télégraphe.

 

La première ligne en métropole relie Paris à Lille. C’est elle qui transmet, le 9 juillet 1794, la première information militaire à grande distance : la prise de Landrecies sur les Autrichiens. Elle transmet le 1er septembre de la même année un autre message de victoire, la prise de Condé-sur-Escaut.Le télégraphe soulève pourtant un inconvénient majeur : son efficacité dépend des conditions atmosphériques ! Par mauvais temps, il est impossible de voir les signaux et le système ne fonctionne pas la nuit. Si Bonaparte Premier Consul fait fermer les lignes pour mettre fin aux désordres révolutionnaires, Napoléon Empereur des Français les fait rouvrir : les lignes impériales prennent alors une dimension européenne. Mais les contraintes d’emploi font que l’empereur Napoléon ne privilégiera pas ce moyen pour ses campagnes militaires.

 

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